美国预付费手机入门信息

作者:OldBean (老豆)

注1:这是在美国用预付费手机的基础知识。以前预付费能用的手机选择少,基本是过期机器,但现在因为下面提到的MVNO的存在,基本不是了。基本任何一台主流机器都能找到可以用的公司。

注2:四大营业商的预付费还是颇贵的,但是MVNO就不是了。比如有一个叫“水”(H2O)的公司,价格是这样子还是不错的。通话5分一分钟,短信5分一条,彩信10分,都是双向收费。数据10分一兆。

注3:预付费的最大问题是漫游,经常无权使用。看过我文章的知道,美国漫游定义和中国不一样,因为信号普遍不好,漫游很重要。没了漫游到稍偏僻点就可以完全没信号了。便宜也得有牺牲了。

我看到版上隔三差五总有些关于Prepaid入门的问题。觉得如果有个这样的帖子,可能
会有帮助。

Disclaimer: 本文的目的是为普通用户提供Prepaid方面的信息。本文作者非电信专业
人士。文中有任何不当之处,欢迎指出或订正。

美国的电信运营商

美国有四大National的电信网络/运营商:AT&T,Verizon,T-Mobile,和Sprint(
Regional的运营商就不在此文讨论之列了)。他们的主要业务是合约机(Postpaid)。
最常见的形式是两年的合约,用户先使用他们的电信服务,然后付账。运营商通常都会
提供减价/免费的手机。如果用户希望提早解除合约,通常都需要付出一笔解约费(
Early Termination Fee, ETF)。这四大运营商也提供预付费手机服务(Prepaid),
但是价格往往比他们的代理商要贵一些。预付费手机服务没有合约限制,通常用户通过
购买充值卡或向帐户充值的方式获得服务,帐户余额为零时服务即会暂停甚至取消。

美国有很多四大运营商的代理商提供Prepaid的服务。这些代理商称作Mobile Virtual
Network Operator (MVNO)。他们的基本业务模式都是一样的:以wholesale的价格向四
大运营商采购一定数量的voice minutes 和data,然后向consumer提供各类plan,赚取
批零差价。所以任何一个MVNO都不可能提供比运营商本身更好的网络服务(客户服务是
有可能更好的)。

四大运营商的简评是:
Verizon – Coverage非常好。价格比较贵。
AT&T – Coverage非常好。Data speed高,但是不如T-Mobile。价格比较贵。
Sprint – Coverage要差一些。Data speed比较慢。
T-Mobile – Coverage集中在大中城市,乡村地带覆盖很差。有信号的地方可以提供很
高的data speed。信号穿透building的能力比较差。

Prepaid的优劣

Prepaid的优势主要是价格和灵活性。显然Prepaid的价格要比Postpaid便宜,否则对它
有兴趣的人就会少很多。另外就是灵活性。通常一个cycle是30天,如果不满意,用户
可以很容易地转换到另一家MVNO。与之相应的劣势也很明显:低优先级和无补贴。
Prepaid和Postpaid相比,就是庶子和嫡子的区别。如果网络出现拥塞,庶子是不可能
有高优先级的。另外,Prepaid的MVNO很少会提供roaming之类的服务。由于使用
Prepaid的用户没有合约的commitment,MVNO不会提供任何补贴,买手机往往是全价。
最新最好的手机/技术(比如LTE)往往是Postpaid的用户先用,而不会是提供给
Prepaid的用户。

Prepaid的用户

谁应该考虑用Prepaid?这个问题仁者见仁,智者见智。但是有些用户特别适合使用
Prepaid。

电话很少的人。手机主要是作为一个emergency contact/walkie-talkie的工具。每月
只会用几分钟到几十分钟。Data基本上不用,或者偶尔出门用。这类用户可以考虑Pay-
as-you-go(PAYG)这类plan。

电话比较多,有一定Data需求的个人用户,可以使用Prepaid的monthly plan(30 day
service)。之所以强调个人用户,是因为Prepaid的availability/reliability是比不
上Postpaid的。比如通常没有roaming,有问题时优先级会比较低等等。如果用户对高
可用性和可靠性要求比较高,那就需要谨慎考虑。

选择Prepaid时的考虑因素

这又是一个仁者见仁,智者见智的问题。这里提供一些信息供参考。

1. Network Coverage
应该说选择Prepaid时最重要的考虑因素是Network Coverage。对一个用户来讲,不管
是希望价格便宜,还是有灵活性,都希望手机在需要的时候能work。手机是否work,
coverage是最主要的原因。Coverage不好,什么都是白搭。所以,做调研的时候,第一
个任务就是去查四大运营商的Coverage Map,看看自己经常出没的地方的coverage怎么
样。注意voice 和data的coverage是不一样的。

Verizon
http://www.verizonwireless.com/b2c/support/coverage-locator

AT&T
http://www.wireless.att.com/coverageviewer

T-Mobile
http://www.t-mobile.com/coverage/pcc.aspx/

Sprint
http://coverage.sprint.com

2. GSM还是CDMA?
如果你所出没的地方四大运营商都有很好的coverage,那么你可以选择手机的类型:是
GSM(AT&T和T-Mobile)还是CDMA(Verizon和Sprint)?简单说来,GSM手机有SIM卡(
SIM卡上存有手机的号码),而CDMA手机是机卡合一的。所以GSM手机比较灵活,换手机
的限制比较小,只要把SIM卡换到另一部手机上即可。GSM手机比较适合喜欢折腾的玩家
(比如隔三差五可能就会换个MVNO的人),以及到中美两国(包括到世界其它地方)都
想用同一个手机的人。

3. Plan类型
确定Plan类型。是PAYG还是monthly plan?

4. 选择MVNO
首先看一看这个link,了解一下各个MVNO所使用的运营商网络:
http://en.wikipedia.org/wiki/List_of_United_States_mobile_virtu

如果由于coverage或是某些原因,你只能用某个运营商的网络(比如Verizon),那么
你可以不用关心其它运营商的MVNO,只需要关心Verizon的MVNOs就可以了。

如果你可以有其它选择,但是想用CDMA的手机(比如你已经有一个Sprint的手机了),
那么你就去比较Sprint的MVNOs。

如果你选择用GSM的手机,并且AT&T和T-Mobile的网络都可以用,那么你的选择面就宽
很多。但是这两家的3G data service对频段的要求不同。你的手机如果不匹配,就无
法使用高速data service。另外,GSM手机还有SIM lock的问题。请参考下文。

5. 建议使用Google Voice
使用Prepaid无需Google Voice。但是如果可能的话,把你的老号码port到Google
Voice,或者在Google Voice里登记一个新号码作为和别人联系的主力号码。Porting需
要$20,但是非常值。有了Google Voice号码,转换MVNO是轻而易举的事情,可以省掉
很多烦恼。

6. 在手机上使用VoIP
在手机上使用VoIP得当,可以节约voice minutes。当然这对于使用者有一定的技术要
求。需要一定的折腾。

手机类型、美国电信运营商的网络类型

美国的四大电信运营商各自采用了不同的网络类型,而且电信技术还在不断演进之中(
2G/3G/4G LTE等等),所以这是一个非常复杂的问题。但是对consumer来说,我们不需
要也不应该去了解那么多的技术细节才能做出选择。

1. GSM还是CDMA手机?

其实今天用GSM vs CDMA来表示区别已经不够准确了,但是大家可以借此先理解一下。
GSM手机有SIM卡,SIM卡上存有手机的号码。而CDMA手机是机卡合一的。所以GSM手机比
较灵活,换手机的限制比较小。只要把SIM卡换到另一部手机上即可。

2. GSM手机SIM Unlock

SIM unlock的意思是手机可以接受其它的SIM卡。如果你的手机是合同机,那么运营商
通常都会place一个SIM Lock。比如,你的运营商是AT&T,那手机就只能接受AT&T网络
的SIM卡。T-Mobile或者美国以外的运营商的SIM卡插进手机是无法使用的。所以不解锁
的手机离开了原运营商就是废物。一般来说,如果你接受运营商的服务超过一定时限,
你可以向该运营商要求SIM unlock code。然后在手机中插入一个其它运营商的SIM卡,
输入该code,即可解锁(解锁是永久性的)。网上也有解锁服务(不过现在成了
illegal的了)。

3. GSM手机频段

只要是近年出品的GSM手机,使用AT&T还是T-Mobile(甚至包括到欧洲和中国)的voice
服务应该都不会有问题。会出问题的地方是data service。AT&T和T-Mobile使用不同的
频段for 3G(高速data service)。如果手机的频段不匹配,那么通常就只有EDGE速度
(<100K)。

建议你购买GSM手机前先去查看一下这个网站:www.gsmarena.com。找到你的手机型号
后,查看频段参数。一般来说,如果有1900频段,AT&T的3G应该没有问题,如果有1700
频段,T-Mobile的3G(注意T-Mobile自称为4G)应该没有问题。T-Mobile最近在改频段
,也要用1900频段。但是这个只是在有限的几个城市available。要全国铺开估计要还
是要等到猴年马月的。

4. 美国的手机带到国内用

这里指的是美国的手机临时带到国内用,不是永久的。Verizon和Sprint的手机是CDMA
手机,带到国内是没法直接用的(除非烧号,flash)。烧号可以改变卡号,这样到国
内可以用在中国电信的3G网上。不过一旦烧了号,带回美国就又不能用了。这里有一个
例外是所谓的World Phone,指的是CDMA/GSM双模手机。这种手机除了CDMA外还带有GSM
radio,也就是说,可以放一个SIM卡进去。但是这种手机通常会对SIM卡进行country
lock,只允许使用美国以外的SIM卡(亦即不能在美国用AT&T和T-Mobile的SIM卡)。这
样一来,手机带到中国,可以转换到GSM模式,用中国移动(2G网络)或者中国联通(
3G网络)的SIM卡。

GSM的手机通常带到国内是可以使用的(但是手机必须是SIM unlocked)。Voice方面不
管是中国移动还是中国联通应该都可以支持。Data方面,中国移动最多只能支持EDGE(
大概100K以内的速度),中国联通可能可以支持3G(HSDPA,可以到2~5M的速度)。

所以,如果你经常要在美国和中国使用手机,一个unlocked GSM手机会带给你很大的方
便。这也是为什么Google的Nexus系列手机很受欢迎的一个很重要的原因吧。五频+SIM
unlocked,意味着AT&T,T-Mobile,和中国联通的网络可以任意选择。

顺便提一下中国的电信网络信息。中国现有三大电信网络:中国电信,中国移动,和中
国联通。中国电信主要在南方省市,以固话和ISP服务为主,若干年前收购了联通的
CDMA网络,也提供手机服务。中国电信使用CDMA2000作为3G标准。美国带去的CDMA手机
烧号后可能可以使用中国电信的3G服务。GSM手机就不必考虑中国电信了。中国移动是
最大的手机服务商。它的网络是2G的GSM加TD的3G。TD是中国自己的标准,所以美国带
去的GSM手机是不可能用中国移动的3G服务的,但是可以使用中国移动的2G服务。换言
之,data speed最多到EDGE。中国联通的3G是WCDMA的,和AT&T,T-Mobile的标准是一
致的。美国的GSM手机想用3G服务,只能用中国联通。